L’histoire des crêpes

Les crêpes sont des crêpes ultra-fines, courantes en France, qui peuvent être faites sucrées ou salées. Elles sont généralement roulées ou pliées avec diverses garnitures, de la confiture ou du Nutella au jambon et au fromage en passant par les fruits de mer. Cette spécialité est servie dans les crêperies, comme nourriture de rue, et même dans des cadres élégants comme dessert, comme la présentation la plus célèbre, les Crêpes Suzette.

Bien qu’elles soient courantes en France, il ne m’est jamais venu à l’esprit en grandissant que les crêpes n’étaient généralement pas fabriquées dans les autres foyers du Midwest dans les années 1980 et 1990. Lorsque l’occasion se présentait pour mon père de préparer le dîner, cela signifiait généralement que mes frères et sœurs et moi allions manger des « crêpes roulées » – ainsi appelées parce qu’elles se roulaient facilement dans un tube avec les dents de la fourchette. Elles étaient servies – comme n’importe quelle autre crêpe – avec du beurre et du sirop d’érable. Tout ce que je savais, c’est que nous avions parfois ce qui équivalait à un petit déjeuner pour le dîner, à la limite du dessert pour le dîner, et que ces crêpes étaient si fines que personne ne jetait un œil de côté quand on en prenait une demi-douzaine ou plus. L’ignorance était le bonheur.

Je n’ai pas fait le lien entre les crêpes et ce qui avait parfois agrémenté ma table jusqu’au début de la vingtaine, lorsque j’ai commencé à m’aventurer hors de ma ville natale. À ce moment-là, les crêperies avaient à peine fait leur chemin vers les villes américaines, et encore moins vers le cœur de l’Amérique. En outre, je ne les avais jamais connues que sous le nom de roll up pancakes, sans savoir que leur pedigree pouvait aller au-delà du tarif standard du petit déjeuner – ou du dîner – américain. Alors, comment ces spécimens exotiques ont-ils atterri sur ma table de dîner dans le Midwest vers 1985 ? Un autre indice se trouve dans l’héritage de mon père.

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Presque toutes les cuisines culturelles du monde revendiquent une sorte de crêpe, faite d’une pâte liquide sur une surface chaude et plane. Ceux que nous connaissons bien grâce aux copieux petits déjeuners américains ont des cousins proches et lointains : Les poffertjes hollandais, les dosas indiens, les blini russes, les hirayachi japonais, les jianbing chinois et les crêpes françaises, entre autres.

L’étymologie de la plupart des crêpes de style occidental, qu’elles soient épaisses ou fines, a tendance à descendre par l’un des deux grands pipelines. Le grec tiganos, qui signifie « poêle à frire », transmet son ADN à travers différentes langues avec des plats de cette nature qui se traduisent littéralement par « pancakes », y compris les crêpes américaines ainsi que les pancakes norvégiens, les panqueques argentines et les pankoek sud-africains. Le latin crispa, qui signifie « plis », donne principalement naissance à des crêpes plus fines, de type plié, dont les crêpes françaises, ainsi que les crêpes mexicaines et le krep turc, prennent la tête.

Dans le folklore français, on raconte que les crêpes sont nées d’un « heureux accident », lorsqu’une ménagère bretonne du XIIIe siècle a accidentellement renversé de la bouillie de sarrasin d’une bouilloire dans la cheminée sur une pierre de cuisson plate, mais d’autres sources situent les crêpes beaucoup plus tôt dans le temps. Le Jour des Crêpes, le 2 février, aurait commencé en 472, lorsque des crêpes ont été offertes aux pèlerins catholiques français en visite à Rome pour la Chandeleur par le pape Gelasio I. Aujourd’hui, le Jour des Crêpes et la Chandeleur sont synonymes, en France et en Belgique, d’occasions où les crêpes prennent une signification supplémentaire, leur nature circulaire symbolisant soit une pièce de monnaie soit le soleil. Quant à savoir si la Bretagne, la région la plus au nord-ouest de la France, revendique réellement l’origine, on peut conclure avec une certaine crédibilité que les crêpes salées sont encore traditionnellement fabriquées avec de la farine de sarrasin, une culture qui donne de bons résultats dans le climat humide de la Bretagne, là où le blé normal n’en donne pas.

La pâte à crêpes française est généralement composée de farine, d’œufs et de lait ou d’eau, avec du beurre, du sucre et du sel comme ingrédients facultatifs. Le beurre brun donne une saveur particulièrement profonde, et je jure que je me souviens que mon père y ajoutait un peu d’extrait de vanille. Quelle que soit la recette, il faut fouetter énergiquement pour éliminer les grumeaux et il est recommandé de laisser la pâte reposer au moins un court moment pour laisser les bulles d’air s’apaiser. Les crêpes diffèrent des pancakes américains typiques en ce sens qu’elles ne contiennent pas d’agent levant qui fait lever la pâte, d’où le résultat plat.

Les crêperies se trouvent maintenant partout aux États-Unis et dans le monde, ce qui signifie que d’autres enfants dont les pères aiment faire des crêpes roulées pourraient mieux les contextualiser. Les crêpes ont pris de l’ampleur aux États-Unis à partir de 2001, lorsque Emy Wada, un chef pâtissier japonais qui avait étudié en France, a introduit un gâteau aux mille crêpes dans sa boulangerie de New York, la Lady M Boutique. Mille crêpe se traduit littéralement par « mille crêpes », bien que le gâteau se compose d’une vingtaine de crêpes recouvertes de crème pâtissière.

Bien que nous en sachions beaucoup sur l’implication britannique en Amérique du Nord au cours des années 1700, la France contrôlait une grande partie des terres du nord-est du Canada, du Midwest américain et de la Louisiane, jusqu’à ce que cette dernière partie soit cédée à la Grande-Bretagne en 1763. L’influence française est encore présente dans les noms de villes américaines telles que Detroit et la Nouvelle-Orléans, et surtout au Québec, qui est resté un pilier français du Nouveau Monde, et grâce à cet héritage, la crêpe a fait partie de mon éducation dans le Midwest.

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